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美国新创公司希望从电子垃圾中回收贵金属

文字:[大][中][小] 手机页面二维码 2016/11/1     浏览次数:    

据《连线》网站报道,有时数字可以说明一切。据联合国的一份报告称,2012年全球产生了约5000万吨的电子垃圾,预计到2017年这个数字将上升到6540万吨。这相当于约200座帝国大厦或11座金字塔的重量。

虽然一些电子垃圾——从旧电视机到智能手机——都被翻新或回收了,但很多电子垃圾却被送到世界各地的垃圾填埋场,在那被焚烧并将有毒化学品释放到周围环境中。中国有个声名狼藉的电子垃圾倾倒地——桂玉镇,研究发现当地儿童血液中铅的含量高得惊人。

有时,即使生病的儿童再多,填满垃圾的地方再脏,都无法说服这个世界改变危险的行为。不过普丽夫·布拉多(Priv Bradoo)认为,她能通过回收金银等贵金属的方式改变这种局面。她是加州伯灵格姆的蓝橡树资源回收公司(BlueOak Resources)的联合创始人和CEO。该公司希望帮助美国从电子垃圾中回收贵金属。

这让我们看到了将电子垃圾变成收入来源,而非只能送到垃圾填埋场的希望。事实上,全球很多电子垃圾都含有贵金属如金、银和铜。美国环保局(EPA)称,1吨电路板的含金量约为1吨金矿石的40-800倍。换句话说,采矿行业花费财富从地下提炼这些金属,企业花费更多财富购买这些金属。然后,我们将这些金属倒回地下。

布拉多称:“这太不合理了。”因此她和另一位联合创始人布莱斯·古德曼(Bryce Goodman)创办蓝橡树,从事“地面回收”高价值金属的业务。的确,在全球已经有欣欣向荣的回收和翻新行业,如欧洲、亚洲和加拿大有大型的冶炼厂从电子垃圾中提炼贵金属。但布拉多称,这个体系中存在一个漏洞,很多冶炼厂只处理大批量的垃圾,一些小的垃圾收集者无法将垃圾送到海外。

变废为宝

因此,蓝橡树公司在周二破土动工,在美国建设首个市区电子垃圾提炼工厂。布拉多对垃圾回收行业并不陌生,在成立蓝橡树公司前,她曾是LanzaTech的业务开发副总裁,该公司从事将工厂的有毒废气转变为燃料的业务。她当时还在Singularity大学,一所针对有社会意识科技创业者的教育机构,担任辅导教师,并在那认识了还在读书的古德曼。

2011年他们都对“升级回收”概念感兴趣,随后创立了蓝橡树公司。通过在美国建设提炼厂,蓝橡树公司建立了一个新的行业,布拉多希望能鼓励更多美国消费者和企业在丢弃电子垃圾前三思。首家工厂设在阿肯色州奥西奥拉,将在明年完工,开始每年可处理1500万磅(约合6800吨)垃圾,随后逐步提高。

蓝橡树公司将与垃圾收集者合作,后者负责从企业初步回收电子垃圾。这些垃圾收集者将塑料与其他材料分开,然后将含有贵金属的垃圾送到蓝橡树公司。该公司开始将向垃圾收集者收取前期加工费,然后在提炼了金属并出售后,将大部分利润回馈给垃圾收集者。

这种模式吸引了如KPCB等投资者的兴趣,KPCB在2011年曾参与了蓝橡树公司的种子融资。最近,该公司从阿肯色州教师退休基金和阿肯色经济发展局融资了3500万美元,用于建造奥西奥拉工厂。KPCB的合伙人阿莫尔·德希潘(Amol Deshpande)表示:“我看到这是严重的问题,在这方面有很大的发展潜力。所有设备和废弃物带来了需要解决的有毒垃圾的问题,垃圾填埋场无法解决。”

棘手问题

不过,一些专家认为,蓝橡树公司和电子垃圾回收行业可能在过度宣传他们的潜力。纽芬兰纪念大学研究电子垃圾问题的地理学副教授约什·莱宝斯基(Josh Lepawsky)称,全球绝大部分垃圾实际来自制造和生产过程。他估计,旧材料占全球垃圾总数的3%,旧电子产品只是其中一小部分。

他谈到蓝橡树的工作时称:“我并非说他们所做的没有积极意义,但电子垃圾只占3%里面的一小部分。的确,这些垃圾增长很快,但依然是很小的部分。”他表示,蓝橡树公司最好是收集制造过程中产生的垃圾,“在购买前沿价值链的任何材料和能源回收,影响都要大很多。”

不过,莱宝斯基认为,要真正解决电子垃圾等“棘手问题”,需要大规模减少电子设备的数量。他表示:“我们都知道减少、再利用和回收垃圾的层次问题,但难以置信的是,我们关注点都放在回收上,对减少垃圾无所作为。”布拉多也承认,新产品的泛滥是真正的元凶。

科技公司在华尔街的强大压力下,每几个月就发布“下一个重大产品”,因此“上个重大产品”的寿命越来越短。布拉多称,这是棘手的问题,蓝橡树只是解决部分问题。她表示:“只要公司开发这些设备,消费者行为助长了这些设备的增长,电子垃圾就会迅速上升。”

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